Enfermedades y epidemias entre los nahuas
mayo 20, 2020 La Bola

Enfermedades y epidemias entre los nahuas

Por Clementina Battcock (Dirección de Estudios Históricos-INAH)

 

A finales del siglo XV se efectuó un proceso de unificación bacteriana que llevó a la emergencia de una gran cantidad de epidemias que despoblaron al continente americano tras el contacto europeo. Esta catástrofe demográfica se debió a la indefensión inmunológica de la población amerindia ante los nuevos, múltiples y agresivos agentes microbianos. En este artículo, Clementina Battcock, especialista en el mundo mesoamericano, aborda el proceso de aparición y desarrollo de las enfermedades y epidemias que sufrieron los nahuas en el periodo prehispánico y en el proceso de las guerras de conquista.

La aparición y el desarrollo de padecimientos que son potencialmente mortales para las poblaciones humanas han tenido respuestas distintas a lo largo de la historia de la humanidad, propuestas de acción que se asumen socialmente a partir de las experiencias históricas y de las dinámicas culturales que son propias de los grupos humanos.

Como bien lo hicieron notar reconocidos historiadores del periodo prehispánico, nuestras indagaciones sobre “las enfermedades” previas a las guerras de conquista las hacemos a través de los criterios actuales de la medicina, es decir, bajo una aproximación interpretativa que identifica un objeto de estudio desconocido a partir de categorías científicas modernas. Debido a esto, debemos ser precavidos en la observación y el análisis de cómo las poblaciones convivían con los procesos de salud/enfermedad.

Es una obligación fundamental mencionar el trabajo de Alfredo López Austin sobre una sistematización teórica de las enfermedades y la medicina prehispánica nahua, a través de la construcción de un corpus documental amplio y de una investigación etnográfica, las cuales han motivado profundos debates sobre la historicidad del pensamiento sobre la constitución del cuerpo y sus malestares, así como de los remedios tradicionales para dichas enfermedades.

Bajo esta línea, Carlos Viesca propuso categorizar las enfermedades sufridas por los nahuas en el estudio del corazón, además de proponer reflexiones sobre los problemas reumáticos y otras dolencias que eran provocadas por Ehecatl, la deidad mexica del viento.

En los estudios de transición al periodo novohispano, Genoveva Ocampo encontró que en las relaciones geográficas del siglo XVI y dirigidas al monarca Felipe II, se incluyó información sobre las epidemias sufridas por los nahuas, en la que se registró una buena parte de los rituales utilizados durante el proceso de sanación de la enfermedad.

Según Ocampo, cuatro fueron las epidemias que devastaron la población indígena en el siglo XVI:

  1. La primera fue de viruela en 1520, la cual fue denominada por los nahuas como huey zahuatl (gran sarna). De esta primera gran epidemia debo mencionar el trabajo de Sandra Guevara, pues ella describe con detalle esta epidemia y discute su impacto sobre la conquista. Según parece, la viruela viajó muy rápido de las Antillas a Yucatán, e identificó su surgimiento en Cozumel al ser importada desde Cuba. Incluso propone que los primeros contagios continentales de 1520 quizá se dieron entre los 1000 indios embarcados por Pánfilo de Narváez en su viaje para apresar a Hernán Cortés por órdenes del gobernador Diego Velázquez.
  2. La segunda etapa epidémica se presentó con el sarampión en 1531, que en nahuatl fue llamada como tepiton zahuatl (sarna pequeña).
  3. La tercera epidemia masiva ocurrió en 1545, y sus padecimientos fueron descritos en las fuentes como un sangrado masivo.
  4. El último mal nocivo de magnitud considerable fue fechado en 1576, proceso en el que la población sucumbió frente al tabardillo, denominado por los nahuas como cocoliztli.

Pero además de los materiales utilizados por Ocampo, contamos con varios otros que nos permiten interpretar cómo actuó la población prehispánica frente a las nuevas epidemias. Tan sólo en el folio 53v del libro XII del códice florentino se representó una interesante escena sobre la epidemia de viruela que mermó a la población nahua durante la guerra de conquista en el Altiplano Central. En esta singular imagen se observa a una mujer cuidando a un enfermo de viruela, la cual está acompañada de otros cuatro hombres que se encuentran recostados en un petate. Es notable además el detalle en que la piel fue mostrada con las lesiones ocasionadas por el mal que padecen (Sahagún, 1979: 53v). [Imagen 1]

 

Imagen 1. Mujer trata a un enfermo de viruela, a sus costados se encuentran otros cuatro hombres abatidos por la misma enfermedad recostados sobre petates. Códice Florentino, lib. XII, fol. 53v.

 

También contamos con otras representaciones de la viruela en el Códice en Cruz, en el Códice Telleriano-Remensis y en el Códice Moctezuma, [Imágenes 2, 3 y 4] las cuales también poseen elementos significativos que incorporan el impacto que tuvieron estas enfermedades en las sociedades indígenas novohispanas, a través de los detalles narrativos de los que forman parte.

 

Imagen 2. En la lámina III del Códice en Cruz se observa a Cuitláhuac con lesiones de viruela.

 

Imagen 3. En el Códice Moctezuma se representó una cabeza con marcas de viruela durante la toma de Tenochtitlan.

 

Imagen 4. En el Códice Telleriano-Remensis se registró que en el 7 tochtli, correspondiente al año 1538, murió bastante población a causa de la viruela.

 

La gran cantidad de epidemias que despoblaron al continente americano desde finales del siglo XV son el resultado del proceso de unificación bacteriana del mundo al que Emmanuel Le Roy Ladurie definió como un mercado común de microbios. Para entender la capacidad devastadora de esta expansión microbiana, además debemos atender los trabajos de Borah y Cook, publicados en 1963, sobre la catástrofe demográfica americana, en los que enunciaron que el contacto europeo con la población amerindia condujo a desestabilizar el proceso demográfico de esta última, debido a la indefensión inmunológica frente a múltiples y agresivos agentes microbianos.

Desde la perspectiva histórica debemos tener en cuenta que cuando una enfermedad genera la muerte de centenares, millares o incluso millones de personas en un tiempo breve,  las poblaciones alterarán de manera importante su percepción sobre la muerte y la enfermedad, en el que se configura un fenómeno sociocultural particular que atiende los mecanismos en los que se ha pensado la vida a escala regional, y que además involucra profundamente al diseño de la organización social y política que sostienen los pueblos involucrados. Debido a esto, debemos pensar que los matices regionales y nuestras formas de relacionarnos en este duro año marcado por una nueva pandemia, también incorporan la experiencia social de siglos de dinámicas culturales que debemos reflexionar y modificar para el cuidado de todos los habitantes de una localidad. Hoy, más que nunca, conocer y criticar nuestros pensamientos culturales sobre el cuerpo y sus enfermedades es una vía para comprender el cuidado social informado y colectivo.

 

Para saber más

Borah, Woodrow y Sherburne F. Cook (1963). The Aboriginal Population of Central Mexico on the Eve of the Spanish Conquest. Berkeley-Loa Angeles: University of California Press.

García Martínez, Bernardo (2005). “El cataclismo demográfico de la conquista”. Arqueología Mexicana, 74, pp. 58-61.

González Flores José Gustavo (coord.) (2017). Epidemias de matlazahuatl, tabardillo y tifo en Nueva España y México. Sobremortalidades con incidencia en la población adulta del siglo XVII al XIX. Saltillo: Escuela de Ciencias Sociales-Universidad Autónoma de Coahuila.

Guevara Flores, Sandra Elena (2017). La construcción social del cocoliztli en la epidemia de 1545 a 1548 en la Nueva España (tesis de doctorado). Barcelona: Programa de Doctorat d’Historia de la Ciència-Centre d’Historia de la Ciència-Universitat Autònoma de Barcelona.

Guevara, Sandra (2019). “Primera pandemia del Nuevo Mundo: la viruela de 1520 en México”. Noticonquista. Recuperado de:

< https://www.noticonquista.unam.mx/amoxtli/1951/1947>.

Le Roy Ladurie, Emmanuel (1988-1989). “Un concepto: la unificación microbiana del mundo”. Historias, 21, pp. 33-69.

López Austin, Alfredo (1969). “De las enfermedades del cuerpo humano y de las medicinas contra ellas”. Estudios de Cultura Náhuatl, 8, p. 51-121.

López Austin, Alfredo (1971). “De las plantas medicinales y de otras cosas medicinales”. Estudios de Cultura Náhuatl, 9, p. 125-230.

López Austin, Alfredo (1972). “Textos acerca de las partes del cuerpo humano y de las enfermedades y medicinas en los Primeros memoriales de Sahagún”. Estudios de Cultura Náhuatl, 10, p. 129-153.

López Austin, Alfredo (1975). Textos de medicina náhuatl (2ª ed.). México: Instituto de Investigaciones Históricas-Universidad Nacional Autónoma de México.

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Malvido, Elsa (2003). “La epidemiología, una propuesta para explicar la despoblación americana”. Revista de Indias, LXIII (227), pp. 65-78.

Malvido, Elsa (2010). “La primera gran pandemia de viruela”. Arqueología Mexicana, 101, pp. 22-27.

Molina del Villar, América (2001). La Nueva España y el matlazahuatl, 1736-1739. Zamora: El Colegio de Michoacán.

Ocampo Rosales, María Genoveva Rosa (2005). La salud y la enfermedad en las relaciones geograficas del siglo XVI (1579-1585) (tesis de maestría). Posgrado en Estudios Mesoamericanos-Facultad de Filosofía y Letras/Instituto de Investigaciones Filológicas-Universidad Nacional Autónoma de México, México.

Prem, Hans J. (1999). “Brotes de enfermedad en la zona central de México durante el siglo XVI”. En W. George Lovell y Noble David Cook (coords.). Juicios secretos de Dios. Epidemias y despoblación indígena en Hispanoamérica colonial (pp. 63-87). Quito: Abya-Yala.

Sahagún, Bernardino de (1979). Códice florentino. México: Secretaría de Gobernación.

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Viesca T., Carlos, Andrés Aranda C. y Mariblanca Ramos de Viesca (1999). “Antecedentes para el estudio de la clasificación de las enfermedades en la medicina náhuatl prehispánica”. Estudios de Cultura Náhuatl, 30, p. 183-201.

Viesca T., Carlos, Andrés Aranda C. y Mariblanca Ramos de Viesca (2005). “El corazón y sus enfermedades en la cultura náhuatl prehispánica”. Estudios de Cultura Náhuatl, 36, pp. 225-244.